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意识的本质是什么?实验室培育迷你大脑引发思考

2018年5月5日9:55 环球解密

    小如豌豆的人类大脑组织,却令学术界不得不去思考一个相当大的问题:意识的本质究竟是什么?

    这些在实验室中培育出来的、成活的大脑细胞群通常被叫作“迷你大脑”,但科学家们更倾向称之为大脑类器官。目前,它们还只是一种非常初级的人类大脑模型,主要被科学家们用以研究脑部发育和一些相关病症,比如自闭症。

    不过,杜克大学法律与哲学教授法拉尼(Nita Farahany)表示,由于迷你脑的研究发展异常迅速,这种类器官以后有可能会具备某种意识或某种知觉,比如感觉到疼痛。那么,对于其可能带来的影响,学术界现在就应该开始考虑了。

    法拉尼和另外16位著名的科学家、伦理学家及哲学家在近期的《自然》(Nature)期刊上提出了与“人造大脑”相关的诸多问题。

    科学家们通常是将人类皮肤细胞转换为神经干细胞,从而培育出迷你脑。这些干细胞能够发育成一系列类似存在于人类大脑中的结构,甚至会形成能相互沟通的细胞网络。不过,这种实验室培育的迷你脑都只包含几百万个细胞而已,近似于一颗豌豆大小,与实际人脑相距甚远。因为人的大脑包含有850亿个细胞,比迷你脑要大上成千上万倍。

    但迷你脑却已经为科学家提供了诸多帮助,比如对精神分裂症和自闭症的研究,以及了解寨卡病毒如何干扰大脑的正常发育。近期,加州拉霍亚的索尔克生物研究学院发表了一项科研成果,他们发现,移植到小鼠脑中的人类迷你脑,能够发育出功能正常的血管。这也就意味着,从理论上说,科学家们在实验室中能培育出更大的迷你脑。

    这样看来,该研究领域有着广阔的前景。但是,存活并生长于人体外的大脑细胞,同时也带来了许多涉及道德与伦理的问题。比如,将人类大脑组织移植到动物身上,那最终可能会导致小鼠具备异常发达的脑功能,对此,人类又该如何面对?

    法拉尼认为,现在,科学家们和整个社会都需要开始考虑相关问题了。举例说,就像那些接受过迷你脑移植的小鼠,是像其它普通小鼠一样,在实验结束时将其杀死,还是让它们像黑猩猩一样享受某种保护,在实验完成后能够退休并安度余生呢?研究者们需要一些规则来规范他们的行为。

    这些学者们并未在文章中给出具体答案,而是希望抛砖引玉,让人们对迷你人造大脑在未来可能带来的相关问题展开讨论

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