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银河系罕见恒星系统,或发出强大伽玛射线暴

2018年11月20日7:59 环球解密

    天文学家在银河系发现一个罕见恒星系统,其中一颗恒星在爆炸和死亡时,可能会发出伽玛射线暴。(ESO)

    天文学家在银河系内发现一个前所未见的恒星系统,其中一颗恒星在爆炸和死亡时,可能会发出强大而危险的伽玛射线暴(gamma-ray burst)──这是宇宙中一种最强的能量爆发事件。

    藉由欧洲南方天文台(ESO)在智利建造的甚大望远镜(Very Large Telescope),一个国际研究团队在距离地球大约8,000光年之外发现一个巨大的恒星系统,内含三颗恒星,其中两颗构成一个双星系统,而另一颗则是该系统的伴星。

    这个恒星系统的外围被尘埃构成的“风车”包裹着。由于其外观弯弯曲曲的,天文学家以阿佩普(Apep)来加以命名。阿佩普是埃及神话中的神,其形象是一条蛇。

    该系统中的明亮双星以几百年的周期彼此绕行。它们属于沃夫-瑞叶星(Wolf-Rayet stars),正走向生命的尽头,有可能在爆炸和死亡时发出伽玛射线暴。天文学家先前尚未在银河系内发现伽玛射线暴。

    伽玛射线暴是宇宙中最强的能量爆发之一,其持续时间介于千分之几秒至几小时之间,可能释放太阳终其一生所能生成的能量。而长时间的伽玛射线暴(指持续时间超过2秒)据信是高速旋转的沃夫-瑞叶星发生超新星爆炸所致。

    沃夫-瑞叶星的生命终结阶段并不长,只有几万年的时间。此时,它们的庞大质量会因其自身强劲的恒星风而高速流失。天文学家利用光谱学测量,阿佩普的恒星风高达每小时1,200万公里,相当于光速的1%左右。

    天文学家表示,阿佩普的两颗沃夫-瑞叶星中的一颗正以高速旋转,接近于将自己撕裂。如此高速旋转可能使沃夫-瑞叶星在死亡时发出长时间的伽玛射线暴。

    不过,它也有可能减缓速度,最终以正常的超新星爆炸结束生命,而非伽玛射线暴。

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