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木卫二证实有水,寻找外星生命更进一步

2019年11月19日7:03 环球解密

    之前木星的卫星木卫二(又称“欧罗巴”(Europa))被发现存在喷流现象,但科学家无法证实这些羽流中是否存在水。美国宇航局(NASA)科学家周一(11月18日)宣布,欧罗巴表面喷出气流已经证实为水蒸气。

    木卫二“欧罗巴”长期以来被认为是太阳系中寻找外星生命的最佳地点之一。位于马里兰州格林贝尔特的NASA戈达德太空飞行中心(Goddard Space Flight Center)的一个研究小组的科学家首次证实,在这颗冰冷的卫星表面上有水蒸汽喷流的痕迹。

    该机构表示,这非常重要,因为微小的太空冰块是NASA寻找外星生命的最优先目标之一。

    首席研究员兼NASA行星科学家帕加尼尼(Lucas Paganini)在一份声明中说:“虽然科学家尚未直接检测出液态水,但我们发现了次好的东西:蒸气形式的水。”

    根据周一发表在《自然天文学》杂志上的这篇论文,NASA该研究团队发现从欧罗巴所释放的水(蒸气)量,足以可在几分钟之内填满一个标准的奥林匹克游泳池。

    尽管这听起来(在这个星球)发现的水不多,但这至少足以从地球上探测到。

    夏威夷凯克天文台(W. M. Keck Observatory)使用光谱仪通过扫描其它行星释放或吸收的红外光,来检测其它行星大气的化学成分,在17项观测结果中,科学家只发现了欧罗巴有水蒸气。

    帕加尼尼和他的团队在论文中写道:“我们认为,欧罗巴上放出的水蒸气低于以前的估计……”

    多年来,科学家一直怀疑欧罗巴的表面上有水,一些观察似乎支持了这种说法。

    二十多年前,NASA的伽利略号探测器发现了欧罗巴表面上存在羽状物流体的证据。2018年科学家对探测器收集的数据进行分析,发现了大量液体羽流的证据。NASA哈勃太空望远镜先前收集的数据支持羽流的存在事实。

    欧罗巴被认为其地表数公里厚的冰层底下存在着一个海洋,羽流所喷出的气体证实含有水蒸气,除了进一步证明冰层底下有液态水外,也意味着将来可以不需要钻过几公里深的厚冰层,就可以研究木卫二的海洋与寻找可能的生命。

    谈到在欧罗巴上发现水蒸气,戈达德行星科学家曼德尔(Avi Mandell)在周一声明中说:“我们进行了认真的确切检测,以除去地面观测中的可能污染物。”“但是,我们最终将要接近欧罗巴,以了解实际情况。”

    为此,NASA已经安排了“欧罗巴快船”(Europa Clipper)任务,于2023年将太空探测器“欧罗巴快船”发送过去,以便更近距离详细检测这个卫星的冰层厚度,以及可能的地下海洋。

    该航天探测器将配备一套照相机、光谱仪和一台雷达,调查期间将飞越45次。

    由于这项新发现证实欧罗巴存在水汽,令NASA兴奋表示,“我们正处于探索太阳系最佳位置以寻找地外星生命的关键时刻。”

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