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哈勃首次观测到星系“漏气”并走向死亡过程

D100星系十分独特,它的“尾巴”延绵20万光年之长,有两个银河系那么长,同时很窄,只有7千光年宽。

耶鲁大学最新一份研究观测到一个星系不断“漏气”、失去螺旋状结构的过程。

几十年前,天文学家就对星系的生命过程有这样的理解:刚产生的星系充满了氢气和尘埃(诞生恒星的“养分”),年轻而有活力,不断产生著新恒星,从远处看,这样星系的旋臂延绵盘旋。接着星系可能会越来越靠近其隶属的星系团的中心地带。星系团将不断“吸走”这个星系用于诞生恒星的“养分”——氢气,于是这个星系逐渐会失去旋臂,不再有产生新星的能力,最后走向死亡。

最新的这份研究利用哈勃望远镜提供的高质量图片,首次以前所未有的清晰度看到了一个名为D100星系正在经历这样的过程。

D100星系位于科马(Coma)星系团。现在观测到的图像是距今约3亿年前发生在D100星系的景象。科马星系团位于距离地球3.3亿光年的地方。

研究者之一耶鲁大学天文系的William Cramer说,观测到的D100的情形,应该是典型的星系走向死亡的过程。科马星系团中好几个星系都在经历这一过程,比如他们看到的另一个星系D99,几乎已经完全失去了其螺旋状结构了。研究者们推测,D99在5亿~10亿年前开始失去氢气,因此他们推测,D99的“今天”就是D100未来的样子。

研究者们还提到,D100十分独特,它的“尾巴”延绵20万光年之长,有两个银河系那么长,但是很窄,只有7000光年宽。

该研究的另一位作者耶鲁大学天文学家Jeffrey Kenney说:“D100由尘埃组成的尾巴结构清晰,边界明确,这比较令人意外。多数在经历这个阶段的星系的结构看起来乱糟糟的。(D100)清晰和丝线般的结构说明,磁场对其尘埃尾巴的形状起着重要作用。没有磁场的作用,尘埃气体构成的尾巴看起来更可能是‘一团’的样子,而不会是丝线般结构。”

类似D100这样的星系是由于附近大质量的星系群所施加的强大引力而落向其所属的星系团的中心,从而在此坠落过程中不断失去自身的气体,最终走向死亡。幸运的是,我们所在的银河系身处于宇宙中星系数量相对稀少的一个区域,因而免于类似于D100星系流失自身物质并走向死亡的命运。

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