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哈勃照片“瑕疵”竟是小行星轨迹

2019年10月26日7:01 环球解密

    民间天文爱好者组织的项目“宇宙动物园”(Zooniverse)的一位志愿者,从哈勃望远镜拍摄的照片中发现一颗小行星划过蟹状星云(Crab Nebula)的轨迹,实属罕见。

    就像拍摄星迹(Star trail)照片——对着夜空长时间曝光拍摄,拍到的照片上单个恒星显示为弧形亮痕,曝光的时间越长,痕迹越长——哈勃望远镜拍摄的照片也是对着天空的某一区域一段时间拍摄的结果。

    研究人员一般使用软件处理这些大量的照片,寻找有一定规律性特征的目标天体,比如从凌日行星勘测卫星(TESS)拍摄的海量照片中寻找系外行星。

    如果照片中出现意外的或者是科学家还未掌握其规律的天体,只有依靠人类的智慧才能发现。这张照片上的小行星就是这样的一个罕见的例子。

    德国志愿者蒂芙诺(Melina Thévenot)从传到“宇宙动物园”网上的大量照片中发现了这道轨迹。这张照片拍摄于2005年,原来是黑白照,蒂芙诺发现这道轨迹后,利用数字化技术将照片处理为全彩色的状态。

    从处理后的照片上看到,一道白色的细长弧线从左下方划过五彩的蟹状星云,直到照片的右上方。蟹状星云是超新星爆炸后的残余物质团,位于金牛座,延绵5.5光年范围。对如此大范围的区域拍照,相比之下小行星太小了,很难发现它们的踪迹。

    经过分析,这颗小行星并非“无名之辈”,天文学家2001年发现过它,将其命名为2001 SE101。

    欧洲太空局(ESA)称:“现在志愿者找到了线索,天文学家有责任进一步研究。从照片拍摄的时间可以推算出小行星的位置和速度。这意味着他们可以算出已知小行星未来的轨迹,准确度比以往更高,这样的信息对距离地球较近的天体更为重要。”

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